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2008年1月25日 (金)

青い瞳に伝えたかったこと  彼女の父親

前回の続き。

さて、オレゴンの高校の話しの続きをする。全寮制である上に、独自のカリキュラムを持つ学校で、世界中から集まった留学生とアメリカ人とで半分ずつくらい。学生たちはユニークというか、変な連中ばかりなのだが、先生たちも当然のごとく、少しばかり変わっている個性派がそろっていた。

学生はみな、学校に住んでいるようなものなので、自然と先生との関係は深くなる。たまに学校の外に連れていってもらったりして、一時だけ刑務所生活から抜け出すことができるのだった。りお太郎にも、スコットという仲の良い先生がいて、彼のお気に入りのモンゴル料理屋によく一緒に行った。しかし、先生たちが優しくて、親しみやすいフレンドリーな人たちばかりではなかった。小心者の留学生には、とても話しかける勇気さえ出ないような、怖い先生もいたのだ。顔中ひげもじゃのうえ、プロレスラーのような体格で、泥だらけの作業着をつねに身にまとい、通称“ビッグ・ベアー”と呼ばれる用務員兼・修理屋のような先生が、まさにそういった人間のひとりだった。そしてこの人物こそ、前回の項に登場した青い瞳の子のファザー、生みの親なのだった。

りお太郎には信じられなかった。可愛い女の子の父親が、鬼のような顔の似ても似つかぬケダモノという設定は、マンガの中だけでしか起こりえないのだと思っていた。しかし、アメリカのようなクレイジーな国には、そんなありえない話がごく普通にありえたりするのである。当然、ビッグ・ベアーは学生全員、体の大きなアメリカ人学生たちからも恐れられていた。彼の命令には、逆らうことなど微塵も許されない、まるで神の声とでも言える絶対的なものがあった。まさに無敵の男であり、学生に対しては笑顔など絶対に見せることがない怪物なのだ。だけど、たったひとりの娘の前では、そのオーラはすべて消え失せる。なんと、あの熊の顔に笑みがこぼれたりしている。信じられんことに、熊の体の半分くらいしかないような小さい娘から、“あっち行って”とか“邪魔しないで”なんて言われたりして、なすすべもなく肩を落として退散している姿さえも見られるのだった。そんなときだけ、彼に親近感がわいた。

この学校では学生全員に役割が与えられる。例えば食堂での皿洗い、教室の清掃、花壇の手入れなどがあり、日替わり、あるいは週替わりで、学校内のいろんな仕事を毎日行わなければならない。運が悪いことに、りお太郎には、みんなが敬遠したくなるような役割が頻繁にまわってきた。誰もが好まない仕事、その代表的なのが、ビッグ・ベアーから命じられ、彼の手足となって働く仕事である。具体的に言うと、学校のフェンスの修理、古い建物の改修、トラクターなどのメンテナンスなどで、いわゆる力仕事が多い。学校の仕事の時間になると、担当教官のもとに集合させられる。ビッグ・ベアーの前に一列に立たされ、名簿を見ながら点呼をとられるのだが、この時ほど自分が刑務所の囚人だと思ってしまう瞬間はないであろう。

RYUTAROという名前をリストに見ながら、「リ ユータ・・・ 何だ、これは!」 アメリカの熊には日本人の名前を発音することはできなかった。りお太郎は、「発音しにくい名前なので、リオと呼んでください。」とか、そういう時に言うようにしてたが、ビッグ・ベアーの前では怖気ついているから、何も言えなかった。それ以来、彼には名前を呼ばれずに、「ユー」か「ヘェイ」、といった感じで呼んで頂いた。そして名簿を読みあげる際は、りお太郎がいると、またお前か、という顔で一瞥され、すぐ次の人の名前が呼ばれるようになってしまう。

もう一度言っておくが、あの優しい、青い瞳の子の父親なのである。悲しいことだが、それが現実だった。りお太郎はベアー教官の前では懸命に働いた。どんな大変な仕事でも嫌な顔ひとつしなかった・・・と思う。業務時間が過ぎていても平気な顔をして働いた。まぁ、不満を言うような勇気はなかった。ビッグ・ベアーはりお太郎に腕力がなくて、手際が悪い上に、物覚えが悪いということも見破っていたが、それでも彼の元に頻繁にあらわれる日本人をしぶしぶ使っていたようだった。用務員の彼には、自分と一緒に働く学生を選ぶという権力はなかったのである。そこには、何かしらの縁があったのかもしれない。誰の目にも触れることがないようなオレゴンの田舎の山ん中に、りお太郎と熊が作った木の柵が、今も建っているだろう。

大きな障害をのりこえ、りお太郎が青い瞳の子とふたりっきりになったりして、さらに心をひらいていく。そのストーリーは、また次回に。

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